Suelo

El suelo es la parte más superficial de la corteza terrestre en donde se desarrollan los sres vivos. Está compuesto por fragmentos de roca asociados a materiales orgánicos, ya sean con vida o en descomposición.Básicamente está formado por capas u horizontes, los horizontes se denominan con letras de imprenta mayúsculas, dichas letras pueden estar seguidas de números (Fig. 1)

Fig 1: Horizontes del suelo y sus características

El horizonte A, o capa superior del suelo, es la zona de acumulación máxima de materia orgánica (humus). El horizonte B, o subsuelo, está formado por el producto de la alteración de la roca madre y es pobre en materia orgánica; en este horizonte, se suelen acumular los nutrientes minerales que se han lixiviado del horizonte A. El horizonte C está constituido por rocas sueltas que se extienden hasta el lecho de rocas que se encuentra por debajo de ellas y que constituye el material originario del suelo.

La profundidad y la composición de estas tres capas y en consecuencia la fertilidad del suelo varían considerablemente en ambientes diferentes. En la siguiente figura (Fig. 2) se pueden ver tres tipos de suelo: a) bosque de coníferas; b) bosques caducos fríos o templados y c) praderas de gramíneas.

Fig. 2: Tipos de suelos

En a, el mantillo de material en descomposición que se encuentra sobre la superficie del suelo de los bosques australes y septentrionales de coníferas es ácido y se descompone lentamente; el suelo tiene poca acumulación de humus, es muy ácido y pierde elementos minerales por lixiviación (lavado). En b, suelo de los bosques caducos fríos o templados, la descomposición es algo más rápida, la pérdida de minerales por lixiviación es menos extensa y el suelo es más fértil. Estos suelos han sido usados intensamente para la agricultura, por lo cual es necesario prepararlos añadiendo cal (para disminuir la acidez) y fertilizantes. En c, suelo de las praderas de gramíneas, casi todo el material vegetal que se encuentra sobre la superficie del suelo muere cada año, al igual que muchas de las raíces, y grandes cantidades de materia orgánica regresan, así, constantemente al suelo. Además, las raíces finamente divididas penetran extensamente en el suelo. El resultado es un suelo muy fértil.

La disponibilidad de nutrientes minerales esenciales depende, en gran medida, de las características de la roca madre a partir de la cual se ha formado.

El origen del suelo

El suelo se origina a partir de la roca madre. Esta sufre la acción continua e ininterrumpida del clima (lluvia, granizo, nevadas, viento, temperatura, etc.) y de los seres vivos, que poco a poco van disgregando la roca madre y la van fragmentando cada vez en partículas más pequeñas. Primero es la acción del clima la que hace notar sus efectos sobre la roca y cuando esta ha sido suficientemente fragmentada y posee la capacidad de retener agua comienzan a desarrollarse las primeras plantas, las que continuarán rompiendo las partículas de la roca. Al cabo de un tiempo, el suelo ya podrá soportar vegetales más grandes y con ellos consumidores, los que al principio será pequeños, pero con el pasar del tiempo iran en aumento, no solo en número sino en tamaño. Para formar unos pocos centímetros de suelo son necesarios cientos o incluso miles de años.

El material originario tiene una obvia influencia sobre las características de los suelos, entre ellas, la capacidad de retención del agua y la disponibilidad de nutrientes esenciales. Tales características dependen de la incidencia de otros factores igualmente importantes: el clima (sobre todo las precipitaciones y la temperatura), el relieve, los seres vivos que lo habitan y la edad del suelo. En un ambiente no perturbado, la mayor parte de los nutrientes minerales permanecen dentro del sistema formado por el suelo mismo, las plantas, los microorganismos y la pequeña fauna que el suelo contiene y mantiene.

Propiedades del suelo

Las propiedades de los suelos resultan de la interacción entre los factores mencionados. Esta interacción se refleja en el tamaño de los fragmentos producidos por la alteración del material originario, el tamaño de esos fragmentos o partículas determina las porpiedades.

POROSIDAD

Es la capacidad del suelo de tener entre sus partículas poros. A menor tamaño de las partículas menor será la porosidad del suelo y viceversa.

PERMEABILIDAD

Es la capacidad del suelo de dejar pasar el agua. A mayor porosidad, mayor permeabilidad y viveversa.

CAPILARIDAD

Es la propiedad del suelo que le permite retener agua entre las partículas. A mayor porosidad, mayor permeabilidad y menor capilaridad. El agua retenida por capilaridad es la que aprovechas los productores, por lo que un suelo con buena capilaridad será más fértil que uno con mayor permeabilidad.

ACIDEZ

El pH del suelo determina la acidez del mismo. Un suelo con pH menor a 7 será ácido y con un pH mayor será básico, y si el pH es 7, el suelo es neutro. El pH es determinado por los múltiples factores que intervienen en la génesis del suelo. A su vez, el pH del suelo afecta de modo singular su capacidad para retener minerales. Afecta también, en forma marcada y diferente, la solubilidad de ciertos iones.

Las plantas, en general, producen una acidificación del suelo, lo que ayuda a degradar las superficies de las rocas y a liberar iones cargados positivamente de estas superficies. Cuando las partes vegetales mueren y se descomponen, se añaden constantemente al humus, cambiando así, no sólo el contenido del suelo, sino también su textura y su capacidad para retener minerales y agua. A su vez, las plantas dependen del contenido mineral del suelo y de su capacidad de retención de agua y nutrientes. Cuando estos factores mejoran, se favorece el crecimiento de las plantas. A menudo cambia también la abundancia relativa de las especies que en él crecen; nuevas especies son capaces de colonizarlo en tanto que otras desaparecen. Esto produce, a su vez, cambios posteriores en el suelo. Así, en condiciones naturales, el suelo -y la disponibilidad de nutrientes y agua para las raíces de las plantas- están cambiando constantemente.