Ciclo menstrual

La producción de ovocitos en la mujer es cíclica. Implica tanto la interacción de hormonas como cambios en las células foliculares y en las paredes del útero. A este ciclo se lo conoce como ciclo menstrual o ciclo sexual femenino (Fig. 1). Su producción y control están a cargo del hipotálamo. Las hormonas involucradas incluyen los estrógenos y la progesterona, producidas y liberadas por los ovarios, y las hormonas hipofisarias folículoestimulante (FSH) y luteinizante (LH).
Todos los acontecimientos que se producen en un ciclo menstrual implican cambios de concentración hormonal y anatómicos en el ovario y en la pared interna del útero (endometrio).
El ciclo comienza con el primer día de flujo menstrual, causado por el desprendimiento del endometrio el cual dura entre 4 y 6 días. El aumento de la concentración de FSH y LH al comenzar el ciclo estimula un folículo ovárico que crece y secreta estrógenos bajo cuya influencia el endometrio se regenera. El brusco aumento de la concentración de estrógenos antes de alcanzar la mitad del ciclo dispara un incremento súbito de LH desde la hipófisis, lo que produce la ovulación, alrededor del día 14 si el ciclo dura 28 días.
Después de la ovulación, la concentración tanto de LH como de FSH cae. El folículo se convierte en el cuerpo lúteo, que produce progesterona y estrógenos. La progesterona continúa estimulando el endometrio, preparándolo para la implantación del óvulo fecundado.
Si la fecundación no se produce (aproximadamente entre un día y medio y tres días después de la ovulación por lo general se da la fecundación), el cuerpo lúteo degenera, la producción de progesterona entonces se detiene y el endometrio comienza a desprenderse, las concentraciones de LH y de FSH vuelven a subir, y comienza un nuevo ciclo.

Fig. 1: Ciclo menstrual. En el primer gráfico se observan los niveles de hormonas hipofisiarias. En el segundo las hormonas producidas por los ovarios. En tercer lugar se ve el desarrollo del folículo ovárico y al final está esquematizado los cambios que sufre la pared uterina.

 

¿Cuándo comienza a producirse el ciclo?

Por lo general el ciclo comienza a producirse alrededor de los 12 años de edad, cuando FSH y LH empiezan a liberarse en cantidad suficiente por la hipófisis. En ciertas mujeres el ciclo comienza antes de esta edad, se han registrado casos en mujeres de 10 años; en otras el ciclo puede demorarse y empezar a darse más próximo a los 15 años. En ambas situaciones la mujer no debe alarmarse.

¿Cuánto dura cada ciclo y en qué días ocurren los distintos eventos?

Por lo general dura 28 días, pero puede prolongarse más días (30, 31, 32 o hasta 36 días). La mujer sabrá siempre con certeza el día 1 del ciclo, ya que notará la hemorragia, los otros eventos, como por ejemplo la ovulación son más difíciles de apreciar. Al ciclo se lo puede dividir en dos etapas, la preovulatoria y la postovulatoria.
La preovulatoria, como su nombre lo indica es la que va desde el día 1 hasta el día de la ovulación. Esta etapa puede variar en cuanto a su duración (14, 15, 16 o más días).
La etapa postovulatoria, es la que va desde la ovulación hasta la próxima menstruación o hemorragia siempre dura 14 días.

Hay mujeres cuyos ciclos siempre duran el mismo tiempo, ya sea 28 ó 32 ó 34 días, mientras que otras tienen ciclos de duraciones variables, uno de 28 días, el siguiente de 32 días, luego otro de 30 días. En el primer caso se dice que la mujer es regular y en el otro irregular, pero ambas situaciones están dentro de la normalidad.

En el siguiente esquema se representan el ciclo y se indica los días en los que la mujer es fértil.

 

Si bien la mujer sólo es fértil luego de la ovulación y los días en los que el óvulo este en el primer tercio de las trompas de Falopio (unos 2 días luego de la ovulación, en un ciclo de 28 días esto sería el días 16 o 17), se establece la fertilidad a partir del día 9 debido a:

  • los espermatozoides pueden vivir en los oviductos varios días, aproximadamente tres.
  • los ciclos pueden no ser regulares y adelanterse la ovulación